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世卫组织日前公布新型病原体起源国际科学咨询小组(SAGO)专家名单,团队将负责追溯新冠病毒的源头。而在16日举行的会议中,曾参与2003年SARS溯源工作的知名病毒学家王林发表示,新冠病毒绝对不可能是人造的,且病毒的起源完全有可能不在其大规模爆发的地点,未来应该在东南亚地区加大研究调查投入。

王林发在“天津论坛2021”发表视频演讲时说,在今年初世卫国际专家组抵达武汉展开溯源工作前,他就已经确认,新冠病毒绝对不可能是人造的,“实验室泄漏论”也是非常不可能的。王林发是国际知名的病毒学家,目前是杜克—新加坡国立大学医学院新发传染病研究项目教授。

1993年,王林发与合作者在澳大利亚发现,并且命名源于蝙蝠的亨德拉病毒。2003年,王林发受世界卫生组织邀请参加了溯源调查组,与中科院武汉病毒所石正丽研究员等人合作,发现蝙蝠携带大量的类SARS病毒。

鉴于此前的研究经验,王林发迅速将新冠病毒的源头锁定在蝙蝠身上。他当日表示,新冠病毒的原始版源于蝙蝠,但在武汉暴发的病毒之前,一定存在一种祖病毒(Progenitor virus),其与在武汉暴发的病毒的同源性应该在99.9%以上。但目前科学界围绕“祖病毒”依然存在争论。

作为上述推论的证据,王林发援引了一份上个月发布的预印本论文。该论文显示,科学家在老挝北部某些洞穴中栖息的蝙蝠身上发现了新冠病毒的近亲,近似度高达96.8%。去年,研究人员在云南发现了蝙蝠冠状病毒ratg13,曾有分析称这一病毒与新冠病毒最为接近。但上述新研究显示,在老挝发现的蝙蝠冠状病毒与新冠病毒相似性更高。

值得关注的是,在老挝蝙蝠身上发现的冠状病毒与新冠病毒具有关键相似之处,这些病毒基因组的受体结合域(RBD)与新冠病毒高度相似。《自然》杂志网站的一篇文章援引澳大利亚悉尼大学病毒学家爱德华·霍姆斯的分析称,此前新冠病毒首次被测序时,有专家认为其受体结合域与已知病毒的结构不同,因此引发所谓“实验室制造论”。但在老挝发现的冠状病毒则证实,新冠病毒的受体结合域完全可能在自然界中存在。

王林发表示,虽然新冠病毒首次大规模爆发的地点是武汉,但病毒可能并非起源于这里。王林发举例称,HIV病毒于1981年首次于美国的纽约和加州被发现,并于1983年被分离出来。而在随后的研究中,科学家们发现HIV的起源在非洲。因此,在武汉暴发的新冠病毒也可能起源于很遥远的地方。

根据其“新冠病毒最初源于蝙蝠”的推断,王林发介绍称,从中国云南到缅甸、老挝、越南、马来西亚等东南亚国家是蝙蝠分布最密集的地方,但对该地区投入的研究调查的力量不足。“假如开放旅行,进行国际合作,科学家们可以在东南亚发现很多与新冠相似的病毒”,王林发说,“如果给我1亿美元(用来溯源),我会把99%投入到东南亚。”而在上述《自然》杂志网站的报道中,多名科学家也一致认为,在中国以外地区进行采样研究是十分重要的。

在演讲中,王林发也对未来可能暴发的冠状病毒传染病发出警告。“蝙蝠携带的冠状病毒是十分危险的,SARS-CoV-3(新冠病毒也被称为SARS-CoV-2)是一定会出现的,只是时间不确定”,王林发认为,SARS-CoV-3最有可能出现的地方就是东南亚。

根据联合早报此前所指,新冠疫情还未趋缓,下一场大流行病随时可能来袭。新发传染病专家指出,下一次大规模流行病疫情可能会来自反向动物源疾病,也就是人类把病毒传至动物再变种并传回给人类,使情况更加复杂。国际间应从当前疫情中吸取教训,加强合作以应对挑战。

王林发此前在亚细安数码公共卫生特别部长级会议上发表主题演讲时也曾表明,国际间新发传染病如沙斯病毒、伊波拉病毒和冠病病毒大多数为动物源疾病,疫情大多是人类行为,例如食用野味和气候变化所造成。

不过与之前的疫情不同,由于冠病病毒大规模传播,目前也更普遍出现反向动物传播现象,即人类开始把病毒传给动物。目前国际间已出现人类把冠病传给貂、猫、狗和老虎等动物。他因此担心病毒传播给动物后可能在动物身上变种成新病毒,再传播回给人类。

他说:“这将带来挑战因为这不会和人类原本的病毒一样。如果是发生在家畜还比较容易应对,但是如果病毒传给了其他的一些动物,例如美洲的蝙蝠,而蝙蝠有比较独特的免疫系统可能支持病毒变种,病毒随后通过其他动物传播给人类就可能就是我们担心的疾病X。”

王林发指出,东南亚将会是反向动物源疾病的温床之一。来自泰国和新加坡的科学家就发现,本区域有蝙蝠和穿山甲携带着冠病病毒。两周前一项老挝的研究更发现蝙蝠携带一种与冠病病毒有着共同特征,或可以传播给人类的新型病毒。

王林发认为,要更好预防这种新型流行病,各国应该从对抗冠病的经验中学习,从三个方面着手。首先要加强侦查,以尽早发现病毒、第二是提早通报新型病毒,包括推动信息透明度和情报分享,第三则是提前研发出对抗各类病毒的新型疫苗和治疗方法。

根据澳大利亚广播公司(ABC)所发布的消息,世卫组织新成立的新型病原体起源国际科学咨询小组,成员中包括新冠病毒溯源专家玛丽安·库普曼斯(Marion Koopmans)、丹麦籍病毒流行病和传染病学教授西娅·费舍尔(Thea Fisher)、越南生物学家阮洪(Hung Nguyen)和中国动物卫生专家杨云贵,他们都曾参加上一次在武汉进行的联合调查工作。